viernes, 10 de diciembre de 2010

Descubren en Marte un antiguo microhábitat hidrotermal potencial

Un equipo dirigido por geólogos planetarios de la Universidad Brown ha
descubierto montículos de un mineral depositado en un cono volcánico
hace menos de 3.500 millones de años, que denotan un pasado cálido y
húmedo y que pueden conservar evidencias de uno de los microambientes
habitables más recientes de Marte.

Las observaciones de la sonda Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA
permitieron a los investigadores identificar el mineral como sílice
hidratada, una evidencia de que el agua estuvo presente durante una
época. Ese hecho y la ubicación de los montículos sobre los flancos de
un cono volcánico, proporcionan la mejor evidencia encontrada hasta
ahora en Marte de un depósito intacto de un ambiente hidrotermal como
por ejemplo el proporcionado por una fumarola de vapor o una fuente
termal. En la Tierra, tales ambientes pudieron proporcionar el hábitat
para algunas de las primeras formas de vida.

El calor y el agua necesarios para crear este depósito probablemente
hicieron de ésta una zona habitable, tal como indica J.R. Skok, del
equipo de investigación que ha hecho este hallazgo. Si la vida existió
allí, éste sería un lugar prometedor en el que un análisis
paleontológico podría desvelar vestigios fósiles de vida marciana.

Este hallazgo se suma a la acumulación de evidencias demostrando que en
algunos momentos y lugares, Marte albergó entornos favorables para la
vida microbiana. El citado depósito está ubicado en la zona volcánica
conocida como Syrtis Major.

Otras concentraciones de sílice hidratada ya fueron identificadas
anteriormente en Marte, incluyendo una zona casi pura encontrada por el
robot explorador Spirit de la NASA en 2007. Sin embargo, ésta es la
primera vez que se encuentra sílice hidratada en un entorno intacto que
indica claramente el origen del mineral.

La sílice puede ser disuelta, transportada y concentrada por vapor o
agua a temperatura elevada. La sílice hidratada identificada mediante
espectrometría en puntos de las laderas indica que los manantiales de
aguas termales o las fumarolas alimentadas por el calor subterráneo
crearon estos depósitos. Los depósitos de sílice alrededor de las
fumarolas hidrotermales en Islandia están entre los mejores análogos
marcianos en la Tierra.

La zona habitable habría sido el interior de los conductos de agua
caliente o sus inmediaciones.

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Cordialmente,

Abel Hernández García
Director de ¿K'atsiyatá? La Revista Cultural de Papantla

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